Quelle est la prochaine évolution possible dans la lutte contre le COVID-19 ? Les experts expliquent

Le développement d’un vaccin de rappel qui offre une protection non seulement contre les variantes connues de COVID-19, mais également contre les variantes qui n’ont pas encore émergé, est devenu la prochaine frontière pour l’industrie pharmaceutique.

C’est devenu la question à un million de dollars, car Omicron et sa famille grandissante de sous-variantes ont porté un coup dur à la protection offerte par les vaccins existants de Pfizer-BioNTech et de Moderna.

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Les fabricants de médicaments, ainsi que des chercheurs extérieurs et des scientifiques du gouvernement, ont discuté de la question lors d’une réunion du Congrès mondial des vaccins à Washington DC jeudi.

Tout le monde convient que les vaccins doivent être mis à jour pour s’assurer qu’ils peuvent continuer à fournir une protection contre les maladies graves, mais il n’y a toujours pas de large consensus sur ce que devrait être la meilleure approche pour aller de l’avant.

L’idée la plus populaire qui a surgi était de développer un vaccin pan-coronavirus, un vaccin qui pourrait protéger contre le spectre complet des souches virales, connues et inconnues.

Le coronavirus qui cause le COVID-19 fait partie d’une famille de coronavirus appelés bêta-coronavirus. Les coronavirus qui ont causé le SRAS et le MERS font également partie de cette famille.

Mais les bêta-coronavirus ne sont qu’une branche de l’arbre généalogique plus large des coronavirus. Il existe également des alpha-coronavirus, des gamma-coronavirus et des delta-coronavirus.

Un vaccin pan-coronavirus ciblerait essentiellement le tronc de l’arbre, offrant une protection contre toutes les branches.

Pourtant, un pan-coronavirus pourrait être dans des années. Un vaccin similaire, contre la grippe, n’a pas encore été développé avec succès.

Un tel vaccin pourrait offrir “des avantages en termes de durabilité et d’étendue”, a déclaré jeudi Kayvon Modjarrad, expert en vaccins et directeur de la branche des maladies infectieuses de Walter Reed, lors d’une table ronde sur le sujet.

Modjarrad, avec ses collègues de Walter Reed, travaille au développement d’un vaccin contre le coronavirus.

Une étude préclinique publiée en décembre a révélé que l’injection protégeait les macaques rhésus contre la maladie causée par la souche parentale du coronavirus et produisait des réponses d’anticorps contre les variantes préoccupantes.

Des flacons de vaccins COVID-19 sont vus dans une camionnette de vaccination pop-up à Epping, Melbourne. Crédit: james ross/PAA

Des essais humains sont actuellement en cours.

Le vaccin pan-coronavirus est une approche différente de celle que Pfizer et Moderna poursuivent actuellement.

Les deux sociétés mènent actuellement des essais cliniques testant des vaccins bivalents ou spécifiques à une variante, qui cibleraient la ou les souches dominantes en circulation.

Moderna, en particulier, a déclaré que son vaccin candidat idéal pour l’automne serait un vaccin bivalent qui cible à la fois la variante omicron et la souche mère du coronavirus en un seul coup.

Mais alors que de nouvelles versions souvent plus contagieuses du coronavirus émergent tous les deux mois, les experts ont fait valoir lors de la conférence que cette approche pourrait ne pas être une stratégie durable à long terme.

Au lieu de cela, les scientifiques devraient se concentrer sur le développement d’un vaccin qui peut protéger contre une grande variété de coronavirus, quelle que soit la variante qui pourrait émerger.

Bien que ce soit une idée tentante, certains experts ont déclaré que le public pourrait encore avoir besoin de tempérer ses attentes quant au type de protection qu’il attend d’un pan-coronavirus.

Les vaccins à ARNm existants offrent toujours un haut niveau de protection contre les maladies graves, par exemple, mais il est devenu évident que leur protection contre les infections s’estompe avec le temps.

un long chemin à parcourir

Nous ne pouvons pas simplement dire “nous allons développer un pan-coronavirus qui protège contre l’infection”, a déclaré à ses collègues In-Kyu Yoon, directeur par intérim de la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations. “C’est trop irréaliste, pour l’instant.”

La protection contre l’infection provient de niveaux élevés d’anticorps, mais ceux-ci ont tendance à diminuer après plusieurs mois. Mais d’autres parties du système immunitaire, comme les cellules T, peuvent persister pendant des années.

Bien qu’ils ne soient pas aussi rapides que les anticorps, ils apparaissent après une infection pour prévenir une maladie grave.

Et si et quand un tel vaccin est développé, la technologie derrière la nouvelle injection devra encore être suffisamment simple pour que les fabricants puissent la produire à grande échelle.

Un vaccin COVID-19 est en cours de préparation à Sydney.
Un vaccin COVID-19 est en cours de préparation à Sydney. Crédit: Jenny Evans/fausses images

La plupart des médecins, chercheurs et scientifiques ont fait l’éloge des injections d’ARNm de Pfizer et Moderna, en partie parce qu’elles pouvaient être testées et fabriquées en plusieurs mois, par rapport aux vaccins traditionnels, qui peuvent prendre des années.

Mais la technologie derrière les vaccins à ARNm est beaucoup plus récente, ce qui signifie que de nombreuses installations n’ont pas la capacité de les produire. Un vaccin plus traditionnel, en revanche, pourrait être plus facile à mettre à l’échelle.

Cela ne fonctionnera pas si l’injection “ne peut pas être fabriquée de manière reproductible”, a déclaré Sriram Sathyanarayanan, directeur scientifique de la société de biotechnologie Codiak BioSciences. “Nous devons garder la construction suffisamment simple pour que nous puissions fabriquer.”

Et le nouveau vaccin ne peut être fabriqué sans une ressource fondamentale : l’argent.

‘incitations’ nécessaires

“Il devrait toujours y avoir des incitations pour que les fabricants investissent dans la constitution d’un stock prêt”, Maria Bottazzi, codirectrice du Center for Vaccine Development du Texas Children’s Hospital du Baylor College of Medicine de Houston.

Bottazzi a aidé à développer un autre vaccin COVID qui a été autorisé en Inde et utilise une technologie de vaccin plus ancienne.

Les scientifiques peuvent “créer une grande technologie, mais nous devons voir comment elle peut être financée”, a déclaré Bottazzi.

Modjarrad de Walter Reed a déclaré que le développement du vaccin pourrait refléter l’opération Warp Speed, l’initiative public-privé qui a aidé à créer les vaccins Covid actuels de Pfizer et Moderna.

La stratégie pourrait inciter les fabricants de médicaments à développer des injections pour des variantes et d’autres menaces qui “n’existent pas encore”, a-t-il déclaré.

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