La réponse pour arrêter le coronavirus est peut-être dans le nez

Les vaccins Covid-19 autorisés à être utilisés aujourd’hui ont été développés à une vitesse sans précédent et ont dépassé les attentes en termes d’efficacité. Les milliards de personnes qui en sont protégées ont évité des symptômes graves, des hospitalisations et des décès. Ces vaccins sont un succès scientifique sans commune mesure.

Et pourtant, ils pourraient être encore meilleurs.

L’ennemi a évolué et le monde a besoin de vaccins de nouvelle génération pour y répondre. Cela inclut les vaccins qui préviennent entièrement les infections à coronavirus.

Lorsque les premiers vaccins à ARNm ont été homologués pour la première fois en décembre 2020, le monde faisait face à un autre type de pandémie. La souche dominante qui circulait avait une capacité relativement faible à se propager entre les personnes. À l’époque, les vaccins à ARNm offraient non seulement une forte protection contre les maladies graves et la mort, mais étaient également hautement protecteurs contre l’infection et la propagation du virus.

Mais le SRAS-CoV-2 a continué de muter et, ce faisant, a donné naissance à des variantes plus contagieuses et hautement capables d’échapper aux anticorps protecteurs, provoquant des infections généralisées, malgré des niveaux toujours croissants d’immunité contre les vaccins et les infections antérieures. Heureusement, après le rappel, les vaccins à ARNm restent très efficaces pour prévenir les hospitalisations et les décès, même contre la variante hautement contagieuse d’Omicron.

On peut donc se demander, si nous pouvons éliminer une grande partie du risque de maladie grave et de décès grâce à une combinaison de vaccins et de traitements existants, pourquoi devrions-nous nous inquiéter des infections ?

Même les infections bénignes peuvent se transformer en covid prolongé, les personnes souffrant de symptômes débilitants et durables. Les données suggèrent également que des groupes tels que les personnes âgées qui ont été vaccinées mais qui n’ont pas reçu leurs rappels peuvent encore être plus à risque de connaître les pires résultats de COVID-19.

Les infections régulières peuvent perturber considérablement la vie des gens, affectant leur capacité à travailler et à garder leurs enfants à l’école. Il n’y a également aucune garantie que les personnes infectées par Omicron resteront protégées contre l’infection par de futures variantes.

Un changement qui pourrait rendre les vaccins plus efficaces est s’ils peuvent arrêter le virus dans son élan, juste au moment où il pénètre dans le corps. Cela pourrait réduire complètement les infections, ainsi que la propagation du virus.

Les vaccins Covid-19 actuellement disponibles sont injectés dans les muscles des bras des personnes et sont hautement capables de combattre le virus une fois que les personnes sont infectées. Mais ils ne réussissent pas à empêcher les gens d’être infectés pour commencer. Pour cela, l’idéal est d’empêcher un virus de se propager à l’endroit même où les gens s’infectent : la cavité nasale.

Des groupes de scientifiques, moi y compris, travaillent sur des vaccins nasaux contre le covid pour cette raison même. Idéalement, un vaccin nasal pourrait pénétrer dans la couche de mucus à l’intérieur du nez et aider le corps à fabriquer des anticorps qui capturent le virus avant qu’il n’ait une chance de se coller aux cellules des gens. Ce type d’immunité est connu sous le nom d’immunité stérilisante.

En piégeant les virus directement au site de l’infection, les anticorps induits par les vaccins nasaux peuvent donner à l’organisme une longueur d’avance dans la lutte contre le virus avant qu’il ne provoque des symptômes. Les vaccins nasaux peuvent non seulement être mieux placés pour prévenir l’infection, mais ils peuvent également susciter le même type de protection du système immunitaire que les autres vaccins, et même plus fort parce que cette mémoire immunitaire est à la porte d’entrée du virus. Ces vaccins peuvent établir des cellules B mémoire hautement protectrices, qui produisent des anticorps meilleurs et plus rapides pour de futures infections, et des cellules T mémoire, qui aident à tuer les cellules infectées et soutiennent la production d’anticorps.

Ce type de vaccin a traditionnellement été considéré comme plus difficile à fabriquer. La couche de mucus est une formidable barrière. Le corps ne produit pas non plus de réponse immunitaire robuste simplement en pulvérisant un vaccin conventionnel dans le nez. Le vaccin nasal approuvé contre la grippe, appelé FluMist, utilise des virus affaiblis pour pénétrer dans les cellules du nez et stimuler une réponse du système immunitaire. Mais cette approche n’est pas sûre pour une utilisation chez les personnes immunodéprimées.

La bonne nouvelle est que des scientifiques comme moi pensent que nous avons trouvé un moyen de contourner ce problème pour le SRAS-CoV-2. Nous avons montré dans des études animales que nous pouvons pulvériser des protéines dites de pointe virale dans le nez d’un hôte précédemment vacciné et réduire considérablement l’infection du nez et des poumons, ainsi que fournir une protection contre la maladie et la mort. La combinaison de cette approche avec les efforts en cours pour développer un vaccin unique pour une gamme plus large de coronavirus pourrait également offrir aux gens une protection contre de futures variantes.

Une grande question est de savoir combien de temps durerait l’immunité d’un vaccin nasal. Jusqu’à présent, dans les études sur les animaux, les anticorps et les cellules immunitaires mémoire persistent dans le nez pendant des mois. Si cette immunité diminue avec le temps, comme pour les autres vaccins, l’utilisation du spray nasal comme rappel, éventuellement en vente libre, tous les quatre à six mois peut avoir plus de sens pour cette pandémie.

Cela présente des défis similaires à d’autres rappels, où l’absorption pourrait être beaucoup plus élevée, en particulier pour les groupes à haut risque. Encourager les gens à obtenir leurs rappels est essentiel. Mais la barrière pour un rappel de pulvérisation nasale peut être plus faible pour de nombreuses personnes que pour une injection à l’aiguille.

Le monde a désespérément besoin d’une stratégie vaccinale qui mette

gardes à l’extérieur des portes pour empêcher les envahisseurs viraux de nous infecter. Il existe plusieurs autres approches vaccinales nasales dans diverses phases d’essais cliniques. Et quel que soit le succès que nous aurons dans le développement d’un vaccin nasal contre le Covid-19, il ne se limitera pas à ce virus. Les stratégies de vaccination par pulvérisation nasale peuvent également être appliquées à d’autres pathogènes respiratoires.

Bien que certains obstacles subsistent, il convient de se concentrer sur les avantages potentiels pour la santé publique et les avantages immunologiques des vaccins par pulvérisation nasale maintenant et pour les années à venir.

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