Il est trop tôt pour nommer le coupable d’une mystérieuse épidémie d’hépatite aiguë

Au moment d’écrire ces lignes, une épidémie d’hépatite aiguë d’origine inconnue chez les enfants a atteint 228 cas dans 20 pays à travers le monde. Le Royaume-Uni a de loin l’incidence la plus élevée, avec 145 patients touchés depuis janvier. C’est parce que nous sommes l’épicentre de la maladie ou parce que nos systèmes de surveillance et de notification détectent des cas qui passent inaperçus dans d’autres parties du monde.

La maladie semble grave, bien qu’il puisse y avoir des cas plus bénins qui ne sont pas diagnostiqués. Il y a eu un décès confirmé (pas au Royaume-Uni) et 17 greffes de foie. La plupart des cas concernent des enfants de moins de cinq ans, mais des enfants de tous âges ont été touchés. La cause est inconnue, mais l’importance relative accordée aux différentes théories témoigne des préjugés et des angoisses de ceux qui sont chargés d’enquêter sur de telles choses.

Le favori, selon la UK Health Security Agency et les US Centers for Disease Control, est un agent pathogène généralement banal appelé adénovirus 41. C’est l’agent infectieux le plus courant isolé par des batteries de tests effectués sur chaque patient atteint d’hépatite. De même, il n’est pas universellement détecté, étant trouvé dans 75% des séries de cas anglaises et moins de 50% de celles d’Ecosse. Plusieurs autres agents pathogènes, y compris le covid, ont été détectés par des schémas de test généraux, bien que dans des pourcentages de cas inférieurs.

[See also: Covid might seem less lethal, but the pandemic is far from over]

L’adénovirus 41 est-il à blâmer ? Cela semble certainement être passé d’hypothèse à hypothèse dans des études aux États-Unis et en France, où l’isolement de l’adénovirus 41 est nécessaire pour qu’un patient soit inclus dans les analyses. Le problème évident avec cette approche est que si la présence de l’adénovirus 41 est simplement accidentelle, l’enquête exclura de nombreux cas éligibles.

Sinon, pourquoi l’adénovirus 41 serait-il trouvé chez tant d’enfants touchés ? Cela pourrait refléter une prévalence élevée dans la communauté ou la persistance virale d’une infection antérieure. Et il y a beaucoup d’arguments contre sa responsabilité. Les adénovirus ne sont pas connus pour provoquer l’hépatite chez les enfants ayant un système immunitaire normal, et aucun des cas signalés n’a été signalé chez des patients immunodéprimés. Lorsque l’hépatite adénovirale survient chez des patients subissant une chimiothérapie ou une transplantation, la maladie se présente généralement avec une forte fièvre et des modifications cellulaires caractéristiques sont observées sur la biopsie du foie ; aucun n’est actuellement signalé.

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Le confinement est évoqué comme une explication possible, l’idée étant que le manque d’exposition aux germes, causé par une mixité sociale restreinte, a affaibli le système immunitaire des enfants en bonne santé. Cela enlève ma crédibilité. Le déconfinement a certes provoqué des vagues de rebond d’infections courantes comme la bronchiolite mais, bien que la prévalence ait été sensiblement différente, la virulence n’a pas changé. Si l’adénovirus 41 était capable de provoquer une hépatite aiguë simplement à cause de l’immaturité immunologique d’un enfant, nous aurions dû voir des cas sporadiques chez de très jeunes enfants dans le passé. Alternativement, le sous-type 41 pourrait avoir acquis des mutations qui le rendent plus pathogène.

[See also: In a new global survey of mental health, the UK is slumped in last place]

Covid est une possibilité, mais elle est minimisée, probablement parce que ce serait politiquement problématique dans des pays comme le Royaume-Uni qui ont laissé le virus circuler librement. L’énorme deuxième vague en provenance d’Inde, causée par la variante Delta, a généré de multiples cas d’hépatite associée à Covid chez les enfants. La plupart étaient transitoires et bénins, mais une minorité faisait partie d’une réaction inflammatoire sévère affectant plusieurs organes et entraînant une mortalité élevée. Donc, Covid a une forme. Il est possible que BA.2, la variante d’Omicron sévissant au Royaume-Uni ces derniers mois, puisse dans de rares cas déclencher une inflammation du foie chez les enfants.

Il existe de nombreuses autres possibilités, y compris des causes non infectieuses (les cas n’ont jusqu’à présent pas été regroupés comme le sont habituellement les infections). Qu’en est-il d’un problème avec un lot récent d’un aliment transformé populaire ? Les esprits doivent rester ouverts à ce stade. La seule chose que nous pouvons exclure est la vaccination contre le covid : aucun des enfants touchés au Royaume-Uni n’avait été éligible pour être vacciné.


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