Des pots-de-vin à votre barbecue : comment la plus grande entreprise de viande d’Australie s’est construite sur la corruption

Vous ne connaissez peut-être pas le nom JBS.

Mais si vous achetez du jambon Primo, du saumon Huon, des hamburgers de McDonald’s ou du bœuf de Coles, Woolworths ou Aldi, il y a de fortes chances que vous mangiez des produits JBS.

C’est la plus grande entreprise de viande au monde, la plus grande d’Australie, et elle engloutit de plus en plus notre industrie alimentaire.

Four Corners pourrait révéler que derrière l’expansion initiale du géant de l’alimentation en Australie se trouvaient des pots-de-vin versés au Brésil et deux frères milliardaires prêts à enfreindre la loi pour obtenir ce qu’ils veulent.

Voici ce que vous devez savoir sur l’entreprise derrière votre prochain barbecue.

JBS fournit du bœuf, de l’agneau, du porc et maintenant du saumon aux grands supermarchés.(Getty Images : Théo Clark)

expansion rapide

L’empire familial a commencé en 1953 comme une petite boucherie dans la région du Brésil, dirigée par l’homme d’affaires José Batista Sobrinho.

Lorsque ses fils Joesley et Wesley ont pris la relève, l’entreprise s’est développée au Brésil, en Amérique du Sud et en Amérique du Nord.

Une acquisition de 1,4 milliard de dollars (1,9 milliard de dollars) du transformateur de viande américain Swift a fait de JBS un acteur majeur au niveau international en 2007.

Une image composite de deux hommes, Wesley Batista et Joesley Batista.
Les frères Wesley (à gauche) et Joesley Batista (à droite) valent chacun des milliards de dollars.(Reuters : Paulo Whitaker, Adriano Machado)

Ce même accord a donné à JBS le contrôle d’Australian Meat Holdings, le plus grand transformateur de bœuf du pays, qui appartenait à Swift.

Les projets de JBS pour l’Australie ne s’arrêtent pas là.

L’année suivante, JBS a payé 150 millions de dollars pour le groupe Tasman, qui possédait des abattoirs en Tasmanie et à Victoria, ainsi qu’un parc d’engraissement en Nouvelle-Galles du Sud.

Soudainement, JBS avait des sites le long de la côte est de l’Australie, surprenant certains producteurs et éleveurs locaux.

D’où vient tout l’argent ?

JBS avait le soutien financier du gouvernement brésilien, ce sur quoi Wesley Batista insistait à l’époque était une “structure financière normale”.

En fait, Four Corners a confirmé que ses deux premières acquisitions en Australie avaient été alimentées par la corruption et les pots-de-vin au Brésil.

Joesley Batista, extrêmement bien connecté, avait orchestré la vague d’acquisitions mondiales de l’entreprise, rachetant des concurrents tout en élargissant sa chaîne d’approvisionnement.

Un camion portant le nom de
L’expansion initiale de JBS en Australie et aux États-Unis n’a été possible que grâce à la corruption de politiciens brésiliens.(ABC : Four Corners/Ryan Sheridan)

Mais il a déclenché un scandale de corruption au Brésil en 2017, témoignant contre des relations de haut niveau qu’il avait soudoyées.

Joesley, Wesley et certains de leurs hauts dirigeants ont décrit un vaste plan impliquant des paiements à plus de 1 800 politiciens.

En échange de l’immunité des frères Batista, la société mère de JBS a accepté de payer une amende de 3,2 milliards de dollars.

Joesley a avoué avoir versé des pots-de-vin au ministre brésilien des Finances, étant entendu que le ministre persuaderait une banque publique de financer les entreprises de JBS.

Ce financement a permis de payer l’acquisition d’Australian Meat Holdings.

L’année suivante, une autre série de financements adossés à des pots-de-vin a été utilisée pour le rachat du groupe Tasman.

Un procureur a demandé à Joesley si JBS aurait pu lever des fonds sans soudoyer le ministre des Finances.

“Non, non,” répondit-il. “Il n’y aurait pas eu d’accords.”

De scandale en scandale

Depuis le scandale de la corruption, les maux de tête de JBS n’ont fait que continuer.

Wesley et Joesley ont passé du temps en prison en 2018, accusés de délit d’initié après avoir vendu des actions et spéculé sur des devises avant leur accord de plaidoyer.

Aux États-Unis, JBS a payé 256 millions de dollars pour régler une affaire de corruption transnationale, tandis que la société a également payé des centaines de millions de dollars supplémentaires en amendes et en règlements pour des escroqueries à la fixation des prix.

JBS s’est engagé à aider à sauver la forêt amazonienne, mais a fait face à des accusations répétées d’approvisionnement en bétail provenant de terres illégalement déboisées au Brésil.

Il a été condamné à une amende de 8 millions de dollars pour déforestation en 2017.

Une image tirée d'une vidéo d'entreprise montrant la cime des arbres, les mots "Ensemble pour l'Amazonie" et un logo JBS.
Tout en s’engageant à protéger l’Amazonie, JBS a été accusé de s’approvisionner en bétail sur des terres illégalement déboisées.(Source : vidéo promotionnelle JBS)

Malgré les promesses de sévir contre le problème, les enquêtes de Bloomberg et Reporter Brasil affirment que le problème persiste.

Plusieurs chaînes de supermarchés en Grande-Bretagne ont lancé des produits utilisant du bœuf JBS au Brésil.

Les stocks de Coles ont importé du bœuf en conserve de JBS au Brésil sur ses étagères en Australie, mais ont refusé de dire s’il avait des inquiétudes concernant la déforestation illégale dans sa chaîne d’approvisionnement.

Dans un communiqué, JBS Brésil a déclaré qu’elle était l’une des premières entreprises à investir dans des politiques et des technologies pour combattre et éliminer la déforestation en Amazonie et qu’elle “reste fermement attachée à cette cause”.

JBS a également fait la une des journaux lors de sa longue bataille avec l’Australian Taxation Office (ATO) après qu’un audit de 2019 a identifié “plusieurs risques fiscaux” au sein de l’entreprise.

Mais la société a résisté à donner à l’ATO des milliers de pages de correspondance avec ses conseillers fiscaux, PwC, affirmant que les documents sont protégés par le privilège légal.

JBS obtient le feu vert pour se développer en Australie

Rien de tout cela n’a ralenti les ambitions de JBS en Australie, où elle se lance désormais dans une toute nouvelle industrie : la pisciculture.

L’année dernière, la société a acheté le deuxième plus grand producteur de saumon d’élevage d’Australie, Huon Aquaculture, pour 425 millions de dollars.

Une photo aérienne d'un bateau à côté d'un enclos à saumon circulaire dans une baie de Tasmanie.
L’accord Huon voit JBS entrer dans une toute nouvelle industrie.(ABC : Four Corners/Ryan Sheridan)

L’offre a déclenché une violente réaction de la part des écologistes, dont l’ancien chef des Verts Bob Brown et l’auteur Richard Flanagan.

Le milliardaire et actionnaire de Huon, Andrew Forrest, a même payé pour une série d’annonces dans les journaux nationaux s’opposant à une prise de contrôle.

Ces voix ont été contrées par le premier ministre tasmanien de l’époque, Peter Gutwein, et le vice-ministre fédéral des Pêches, Jono Duniam, qui ont publiquement salué les plans de saumon de JBS.

L’achat de Huon et, dans le but de se développer davantage dans l’industrie porcine, du principal transformateur de porc Rivalea en 2021, ont été des tests majeurs pour JBS.

Il n’avait pas acheté d’entreprise australienne depuis son scandale de corruption.

Les deux transactions devaient être approuvées par le trésorier Josh Frydenberg et examinées par ses conseillers au sein du Foreign Investment Review Board (FIRB), qui tient compte de l’intérêt national et du caractère des investisseurs.

Le PDG de JBS Australia, Brent Eastwood, a déclaré à la radio ABC en septembre que la société entretenait de bonnes relations avec le FIRB.

Contrairement à l’ancien trésorier Joe Hockey, qui était heureux de louer l’acquisition de Primo par JBS en 2015, Frydenberg a été plus réservé.

Il n’a fait aucune déclaration publique approuvant les dernières offres et a refusé de répondre aux questions de Four Corners.

JBS Australie a refusé un entretien et n’a pas répondu aux questions écrites.

Dans un communiqué, il s’est décrit comme une “entreprise citoyenne australienne fière avec une marque et une réputation fortes”.

Alors que les frères Batista, estimés par Forbes à environ 5 milliards de dollars chacun, ne siègent plus au conseil d’administration de JBS ou n’occupent plus de postes de direction, ils conservent une participation importante dans l’entreprise.

A Batista continuera de superviser l’expansion de l’entreprise en Australie : le fils de Wesley, Wesley Junior, est maintenant le président mondial de l’Océanie.

Bruno Brandão de Transparency International Brésil avertit que changer le comportement d’une entreprise comme JBS est une tâche difficile.

“[It] Il faut beaucoup de pression de la part des autorités, des consommateurs, des investisseurs pour vraiment s’assurer que ce type d’entreprises, qui traversent une corruption systémique, transforment vraiment leurs pratiques.”

Regardez l’enquête complète de Four Corners sur les pratiques et l’expansion massive de JBS ce soir sur ABC TV et iview.

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