Bill O’Reilly et Lawrence Taylor ont soutenu une société d’investissement immobilier qui, selon les autorités, est une chaîne de Ponzi

Pendant des années, National Realty Investment Advisors a promis à ses clients un moyen facile de devenir riche. Et ils avaient des noms en gras comme Bill O’Reilly et Lawrence Taylor pour défendre leur cause.

Après avoir investi quelques milliers de dollars, le groupe basé au New Jersey qui se concentrait sur l’immobilier haut de gamme dans les quartiers en voie de gentrification a affirmé que les clients pouvaient voir des rendements d’au moins 12 %. Le message a été repris dans des milliers de courriels, sur d’énormes panneaux d’affichage dans le Lincoln and Holland Tunnel, et même dans des publicités radiophoniques mettant en vedette l’ancien animateur de Fox News et ancienne star de la NFL.

Mais jeudi, les procureurs ont allégué que le président de la société d’investissement et un associé participaient à un stratagème effronté de 650 millions de dollars à la Ponzi qui avait fraudé des milliers d’investisseurs.

Le bureau du procureur américain du New Jersey a annoncé un acte d’accusation de 18 chefs d’accusation, y compris des accusations de fraude en matière de valeurs mobilières et de fil, contre Thomas Nicholas Salzano et Rey E. Grabato II pour leurs rôles dans le stratagème présumé de près de quatre ans. Le couple aurait également tenté d’échapper à 26 millions de dollars d’impôts.

Salzano a également été accusé de vol d’identité aggravé, d’évasion fiscale et de production de fausses déclarations de revenus. Les procureurs ont déclaré qu’il avait été arrêté mercredi alors que Grabato était en fuite. Les avocats de Salzano n’ont pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Ni O’Reilly ni Taylor, ni aucun autre sponsor célèbre, n’ont été accusés d’aucun crime, et les procureurs n’ont pas indiqué d’une manière ou d’une autre s’ils étaient au courant du prétendu réseau de tromperie de l’entreprise. Aucun des deux n’a immédiatement répondu aux demandes de commentaires.

Jeudi, la Securities and Exchange Commission a également accusé la NRIA et quatre de ses anciens dirigeants, dont Salzano et Grabato, d’avoir fraudé 2 000 investisseurs en promettant à tort d’utiliser leur argent pour acheter et développer des biens immobiliers. Le groupe a demandé aux enquêteurs des promesses de retour “jusqu’à 20%”.

“Parmi les investisseurs se trouvaient 382 retraités qui ont versé plus de 94,8 millions de dollars sur des comptes de retraite”, indique la plainte de la SEC.

La SEC affirme que le groupe a en fait utilisé l’argent “pour verser des distributions à d’autres investisseurs, pour financer les achats personnels et de luxe de la famille d’un dirigeant et pour payer des sociétés de gestion de la réputation afin de contrecarrer la diligence raisonnable des investisseurs vis-à-vis des dirigeants. L’acte d’accusation fédéral indique que l’argent a également été utilisé pour payer des voitures de luxe, au moins un voyage d’une semaine sur la côte de Jersey qui comprenait un banquet et des chambres d’hôtel pour une douzaine d’amis et de la famille, et pour payer au moins 3 000 $ à la femme de Salzano. une semaine pour un travail de non-présentation.

“Ces accusés prévoyaient de créer une campagne de marketing frauduleuse à haute pression pour induire les investisseurs en erreur en leur faisant croire que leur fausse entreprise immobilière générait des bénéfices substantiels”, a déclaré l’avocat américain Philip Sellinger dans un communiqué de presse annonçant les accusations. “En réalité, ses tactiques criminelles étaient tout droit sorties du livre de jeu du stratagème de Ponzi afin qu’il puisse tromper ses investisseurs et se remplir les poches.”

L’acte d’accusation contre Salzano et Grabato marque le dernier épisode de l’effondrement spectaculaire d’une société d’investissement immobilier apparemment prospère, bien qu’elle ait suscité le scepticisme des médias dans plusieurs États. Arthur Scutaro, l’ancien chef des ventes de l’entreprise, qui a également été inculpé par la SEC, a plaidé coupable jeudi à un chef d’accusation de complot en vue de commettre une fraude en valeurs mobilières dans le cadre du prétendu stratagème de Ponzi. Un avocat de Scutaro n’a pas pu être joint immédiatement. L’année dernière, Salzano a été arrêté par le FBI après une confrontation policière d’une heure, et l’entreprise a déposé son bilan en juin avant d’être fermée par l’État du New Jersey.

Les procureurs affirment que le stratagème a commencé en février 2018, lorsque la NRIA a créé le fonds d’investissement “qui aurait acquis des participations dans des sociétés à responsabilité limitée ayant investi dans des actifs immobiliers”. La plainte de la SEC note que le fonds possédait des propriétés à New York, New Jersey, Floride et Pennsylvanie.

“Dans le cadre de ses investissements, le Fonds a fourni aux investisseurs des distributions mensuelles, généralement entre six et dix pour cent de leur investissement principal initial par an, via un transfert direct sur leurs comptes bancaires”, indique l’acte d’accusation. “Chaque investisseur du Fonds a également reçu une garantie écrite de la NRIA d’un rendement annuel d’au moins douze pour cent par an pendant une période de cinq ans plus un rendement total sur son investissement, sinon la NRIA paierait tout manque à gagner.” .

Pour commercialiser le fonds, Scutaro et Salzano auraient utilisé une «campagne de marketing nationale agressive sur plusieurs années impliquant des milliers de courriels aux investisseurs; panneaux d’affichage, publicités télévisées et radiophoniques; et réunions et présentations aux investisseurs ». Alors que le fonds a été jugé solvable par le marketing, l’acte d’accusation indique qu’en réalité, la NRIA “a généré peu ou pas de profit et a fonctionné comme un système de Ponzi, qui a été maintenu à flot par les nouveaux investisseurs du Fonds”.

Les procureurs ont poursuivi en disant que Salzano, qui agissait en tant que “PDG fantôme” de la NRIA, était la “force directrice” de l’entreprise et “cachait son rôle de direction … pour éviter l’examen minutieux des investisseurs et de l’IRS”. Selon l’acte d’accusation, l’une des principales raisons pour lesquelles il voulait éviter d’être découvert était son dossier peu recommandable, qui comprenait des accusations de la Federal Trade Commission en 2006.

Ces accusations alléguaient qu’il avait fraudé des organisations à but non lucratif, des églises et des petites entreprises lorsqu’il était PDG d’une société de télécommunications du New Jersey. Sept ans plus tard, Salzano a plaidé coupable de vol par fraude en Louisiane pour avoir fraudé de petites entreprises de cet État en « promettant à tort aux consommateurs qu’ils bénéficieraient d’économies sur les services de télécommunications ». (L’affaire FTC a été réglée en 2006 et les accusations en Louisiane ont ensuite été abandonnées.)

Pour cacher le passé de Salzano, les procureurs allèguent qu’il a utilisé Grabato, qui était le président de la NRIA, comme visage public de l’entreprise, lui faisant signer tous les comptes bancaires utilisés avec la NRIA et les documents délivrés aux investisseurs. Au fur et à mesure que le stratagème se développait, selon les procureurs, le couple a commencé à orchestrer un complot séparé pour frauder l’IRS afin de cacher les millions que Salzano devait à l’IRS. Cela impliquait prétendument que le couple mentait au gouvernement, utilisait divers comptes bancaires pour de fausses entités et même falsifiait des documents d’entreprise.

Finalement, selon les procureurs, certains investisseurs dupés ont commencé à exiger des documents sur le plan d’investissement soi-disant à l’épreuve des balles. En réponse à l’un de ces procès, Salzano aurait envoyé à un client une fausse lettre concernant un immeuble de placement à North Bergen, New Jersey. La lettre s’est finalement retrouvée entre les mains du FBI, conduisant à l’arrestation de Salzano en 2021.

Mais si le fait qu’un top dog ait éclaté aurait pu signifier que ses collègues devraient jouer gentiment, selon les procureurs, Grabato n’a pas reçu le mémo.

“Après l’arrestation de Salzano, Grabato a continué à détourner au moins environ 1,4 million de dollars des investisseurs du Fonds vers Salzano et d’autres membres de la famille et amis de Salzano via un réseau de sociétés fictives et de comptes de prête-nom”, indique l’acte d’accusation.

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